Pravdivý příběh Balta, huskyho, který zachránil celé aljašské město před jistou smrtí

Pravdivý příběh psa Balta. Foto: Harvey Barrison, Wikimedia Commons, CC-BY-SA-2.0

Když v zimě roku 1925 zasáhla odlehlé město Nome smrtící epidemie, skupina musherů a tažných psů riskovala své životy, aby město zachránila – a Balto mezi nimi vyčníval.

V lednu 1925 čelili obyvatelé města Nome na Aljašce strašlivé epidemii záškrtu. Ve městě s pouhými 1 400 obyvateli zemřelo sedm lidí, 19 lidí bylo nemocných a 150 lidí bylo pod dohledem kvůli infekci. Vzhledem k tomu, že jediný lék byl vzdálen stovky kilometrů, zdálo se, že městu hrozí zánik – dokud ho nepomohl zachránit pes jménem Balto.

V té době byl záškrt v Americe hlavní příčinou úmrtí, zejména u dětí. Jen v roce 1921 na toto respirační onemocnění zemřelo více než 15 000 Američanů. Izolované městečko Nome nemělo žádné možnosti, jak nemoc léčit, a cestování bylo kvůli kruté zimě téměř nemožné.

Nejbližším městem s vlakovou stanicí byla Nenana a ta byla vzdálená téměř 700 mil. Cestovat mezi oběma městy psím spřežením bylo sice možné, ale typická cesta trvala obvykle měsíc. V té době by už bylo příliš pozdě na doručení životně důležitého séra, které město zoufale potřebovalo.

Jediným způsobem, jak Nome zachránit, bylo uskutečnit štafetový závod s časem. V něm 20 musherů vedlo 150 tažných psů přes vichřici, bílou tmu a praskající led. Musheři si cestu rozdělili na několik úseků – a zkrátili tak několikatýdenní putování na pouhých pět dní.

Poslední úsek cesty vedl pes jménem Balto – a stal se z něj hrdina.

Gunnar Kaasen a pes Balto, Seattle, 21. března 1925. Foto: Wikimedia Commons, CC-PD

Běh se sérem do Nome, 1925

Balto se narodil kolem roku 1919 v Nome na Aljašce a byl to sibiřský husky, kterého vyšlechtil norský musher Leonhard Seppala. V prvních letech života Balto nikdy nevyčníval ze smečky. Jeho překvapivé schopnosti a odolnost se však hodily během „aljašské černé smrti“ v roce 1925.

Epidemie nemohla přijít v horší dobu. Bylo to uprostřed zimy – kdy se do města po 674 mil (1084 km) dlouhé Iditarodské stezce mohly dostat pouze týmy tažných psů. Tato trasa se často používala k doručování pošty z Anchorage, ale obyvatelé Nome nyní nutně potřebovali léky.

Aby ušetřili drahocenný čas, skupina musherů spojila své zdroje a vymyslela inspirativní plán. Když cestu rozdělili na několik úseků, mohli do Nome dopravit antitoxin proti záškrtu za zlomek času. Tváří v tvář přicházející sněhové bouři s teplotami, které mohly klesnout až k -50 stupňům Celsia, se tým připravil na start 27. ledna 1925.

Toho dne dorazilo do Nenany vlakem z Anchorage asi 300 000 dávek antitoxinu. Náklad zabalený v lahvičkách a chráněný polstrovanými přikrývkami byl uložen do kovového válce, aby byla zajištěna jeho bezpečnost. První musher „Divoký Bill“ Shannon se vydal na cestu se svým týmem psů, aniž by ztrácel čas.

Shannon bohužel přišel o dva ze svých psů a také mu zčernal nos od omrzlin. Přesto se dostal na další zastávku na trase a předal sérum dalšímu musherovi v pořadí. Lék se předával ještě několikrát, než se dostal do rukou Seppaly.

Seppala měl na starosti nejnáročnější úsek cesty. Ujel již 170 mil, aby sérum vyzvedl, a poté měl se sérem urazit 91 mil, aby ho předal dalšímu musherovi. S houževnatým, dvanáctiletým saňovým psem jménem Togo, který vedl smečku, Seppala 31. ledna 1925 sebevědomě vyrazil s lékem – a Balto ho měl brzy vystřídat.

Hrdinská cesta psa Balta

Togo statečně vedl Seppalův tým přes zamrzlý led a horu Little McKinley. Nezastavili se, dokud nedojeli k musherovi Charliemu Olsonovi. Ten později předal séra Gunnarovi Kaasenovi – který dokončil posledních 54 mil (84 km) s nezkušeným psem Baltem jako svým předjezdcem.

Černobílý sibiřský husky byl před během k nerozeznání od ostatních psů, s nimiž vyrůstal. Ale dokončení posledního úseku tohoto život zachraňujícího štafetového běhu by z Balta přes noc udělalo mezinárodní hvězdu.

Gunnar Kaasen a pes Balto. Foto: Wikimedia Commons, CC-PD

Není pochyb o tom, že strašlivé podmínky, kterými Balto proběhl, mu pomohly ke slávě. Teploty na konci cesty se pohybovaly kolem -40 stupňů celsia, zatímco silný vítr bičoval sníh všemi směry. V jednu chvíli Kaasen přes bílou tmu ani neviděl. Přesto Balto vytrvale pokračoval a nevzdával se.

Dne 2. února 1925 Kaasen a jeho smečka psích spřežení konečně dorazili do Nome se záchranným sérem, na které všichni čekali. Předali ho místnímu lékaři, doktoru Curtisi Welchovi, a tím došlo k závěrečnému předání pověstné pochodně – jen něco málo přes pět dní poté, co tým musherů poprvé vyrazil do akce. Když Kaasen odpočíval, pochválil Balta: „Zatraceně dobrý pes.“

Zatímco Balto a Kaasen cestovali jen po celou závěrečnou část, odvážný pes vedl a ani jednou nesešel z cesty. Když jeho chlupatá tvář dorazila do znepokojeného města jako první, obyvatelé Nome i celý svět začali okamžitě oslavovat jeho hrdinství.

Baltův odkaz

V celé Americe se Balto stal pojmem. V New Yorku mu dokonce 17. prosince 1925, pouhých 10 měsíců po doručení séra, postavili v Central Parku sochu. Pomník, jehož autorem byl Frederick George Richard Roth, dodnes stojí poblíž East Drive na 67. ulici a je na něm nápis:

„Věnováno nezdolnému duchu psích spřežení, která v zimě roku 1925 dopravila antitoxin šest set mil po drsném ledu, přes zrádné vody a arktickými vánicemi z Nenany do postiženého Nome.“

Ne každému však památník připadal srdceryvný, Pro Seppalu byla skutečnost, že se Balto stal celebritou nad Togem, frustrující. Měl pocit, že Togo prošel mnohem těžší cestou než Balto, a jednou napsal:

„Doufám, že nikdy nebudu člověkem, který by odnímal zásluhy jakémukoli psovi nebo řidiči, který se toho běhu zúčastnil. Všichni jsme dělali, co bylo v našich silách. Ale když se v zemi vzedmulo nadšení nad tímto během, byl jsem naštvaný za sochu Baltovi, protože jestli si nějaký pes zasloužil zvláštní zmínku, byl to Togo.“

Socha Balto v Central Parku při pohledu na východ z nadjezdu na East Drive.
Foto: Jay Dobkin, Wikimedia Commons, CC-BY-SA-4.0

Baltův odkaz nakonec zůstává nejslavnějším ze všech psů na běhu. Jeho pomník v New Yorku doplnil v roce 1995 animovaný film pro děti a později dvě pokračování. Zatímco děti po celém světě fandily statečnému sibiřskému huskymu prostřednictvím svých televizorů, skutečný Balto byl dávno pryč.

Balto zemřel v roce 1933 ve věku 14 let a jeho tělo bylo uchováno v Clevelandském přírodovědném muzeu v Ohiu. Tam je vystaveno dodnes – obdivovatelé tak mohou stále vzdát hold tomuto psímu hrdinovi.